Technologies :« Pour une éthique des algorithmes »

Technologies :« Pour une éthique des algorithmes »

Le licenciement par Google de Timnit Gebru, chercheuse de renom en intelligence artificielle, jette une ombre sur les priorités de l’entreprise et suscite de légitimes protestations, souligne, dans une tribune au « Monde », Lê Nguyên Hoang, spécialiste de l’éthique des algorithmes à à l’Ecole polytechnique fédérale de Lausanne.

Tribune. 

Début décembre, Timnit Gebru, codirectrice de l’équipe d’éthique de l’intelligence artificielle (IA) de Google et chercheuse académique de renom, a été licenciée. Les informations au sujet de son licenciement sont encore très incomplètes. Néanmoins, cet événement semble faire suite à une contestation par la chercheuse de décisions éthiquement discutables de la direction de son entreprise. En particulier, celle-ci semble avoir exigé la rétractation d’un article de recherche, dont Timnit Gebru est coautrice, et qui questionne l’éthique des algorithmes de traitement de langage au cœur de nombreux produits de Google.

En réaction à cet événement, une lettre ouverte de soutien a été publiée. Cette lettre conteste la version des faits présentée par Google ainsi que les décisions de l’entreprise, et exige davantage de transparence et d’engagement éthique. Elle a aujourd’hui reçu 2 695 signatures d’employés de Google, et 4 302 signatures d’universitaires, d’employés de l’industrie des technologies et de membres de la société civile.

Pour comprendre l’importance de cette lettre, il est utile de prendre du recul et de mesurer l’impact mondial des algorithmes de Google. Ces algorithmes répondent quotidiennement à des milliards de requêtes d’utilisateurs, sur des thèmes parfois controversés et dangereux comme « le changement climatique est un canular », « les dangers de la vaccination » ou « événement musulman ». Ces algorithmes ont aussi une influence monumentale sur les vidéos qui seront davantage visionnées sur la plate-forme YouTube, puisque deux visionnages sur trois résultent de recommandations algorithmiques. De façon inquiétante, plusieurs études suggèrent que ces algorithmes promeuvent énormément de contenus complotistes, et ont contribué à ce que les vidéos qui nient le changement climatique fassent autant de vues que celles qui l’expliquent.

Biais préoccupants

Dans ce contexte, il semble important d’étudier davantage l’éthique de ces algorithmes. L’article rétracté par Google soulignait justement, entre autres, que des biais préoccupants avaient été assimilés par les algorithmes de traitement des langages. Ces biais avaient d’ailleurs déjà été soulignés, par exemple par Abubakar Abid, qui a montré qu’un algorithme appelé GPT-3 complétait systématiquement des débuts de phrases à propos des musulmans par des histoires de terrorisme. Si des algorithmes similaires sont déployés par Google, à moins d’une réflexion éthique préalable, il faut craindre que les réponses à des recherches comme « événement musulman » parlent eux aussi davantage de terrorisme que de ramadan.

 

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